Aarhus University Seal / Aarhus Universitets segl

Molekylærbiologer har succes med spin-out firma

Fire molekylærbiologer fra Aarhus Universitet har sammen startet et spin-out firma, der med en speciel teknik tilbyder at identificere meget små forskelle imellem biologiske prøver. Forskerne bygger videre på den erfaring de opnåede, da de var studerende og postdocs ved Institut for Molekylærbiologi og Genetik/iNANO med en speciel teknik kaldet ”Next Generation Sequencing (NGS)”.

06.09.2019 | Lisbeth Heilesen

De fire molekylærbiologer bag spin-out firmaet omiics (fra venstre): Yan Yan, Morten Venø, Junyi Su og Susanne Venø (foto: Kenneth Frydensbjerg)

Det kan være en udfordring at tage springet og blive selvstændig, da man langt fra er sikker på succes. Indtil videre er det dog gået rigtig godt for molekylærbiologerne Morten Trillingsgaard Venø og Yan Yan, der grundlagde et firma og derefter begge inddrog deres ægtefæller Susanne Trillingsgaard Venø og Junyi Su – der ligeledes er molekylærbiologer – i firmaet. For et år siden startede de nemlig spin-out firmaet omiics, der her det første år har haft overskud og en omsætning på over 1 million kroner.  Firmaet er et spin-out af forskningen ved professor Jørgen Kjems’ laboratorium ved Institut for Molekylærbiologi og Genetik, der har til huse på iNANO.

Firmaet har fundet en niche med at lave skræddersyede analyser og sekventering af alle type prøver ved brug af en speciel teknik kaldet Next Generation Sequencing (NGS). Firmaets force ligger i medarbejdernes specielle ekspertise inden for et højt specialiseret komplekst og relativt dyrt område (NGS) og håndtering af store mængder data efter sekventeringen af prøverne. 

Hvad fik jer til overveje at starte et firma?

Yan Yan begrunder beslutningen om at starte et firma således: ”Det er svært at få et fast job ved universitetet, og der kan gå mange år, før man evt. kan etablere sig som uafhængig gruppeleder. Men det vigtigste var nok, at jeg erkendte, at min force og største interesse var teknikken NGS. Så jeg følte, at jeg burde dyrke dette, og det kunne jeg bedst gøre ved at starte et firma. Det var også vigtigt, at Morten var med på ideen, så man ikke står alene med ekspertise og ansvar. Og da vi har arbejdet sammen i mange år, kender vi hinanden godt, så vi ved, at vi kan stole på hinanden.”

Morten Venø supplerer: ”Vi oplevede også, at der var en stor efterspørgsel efter vores hjælp, både fra universiteter og fra industrien, hvor flere samarbejdspartnere sagde, at de var klar som kunder, hvis jeg startede et firma. Vi havde snakket om det flere gange, da Yan en dag kom og sagde: nu gør vi det! Og så tog vi springet sammen.”

Hvor fik I hjælp til at starte firmaet?

Morten Venø: ”Der er ingen tvivl om, at det har været vigtig for etableringen af vores firma, at vi kunne få hjælp til dette ved Aarhus Universitet, og vores leder professor Jørgen Kjems har bestemt været uundværlig for, at processen kunne lykkedes. Da vi snakkede med ham om ideen, satte han os i forbindelse med Technology Transfer Office ved AU, der hjælper spirende iværksættere i gang. De fik os med på kursus-forløbet Lean Launch Pad, hvor vi brugte en eftermiddag om ugen henover forårssemesteret 2018 på at lære om de mere organisatoriske og kommercielle elementer i at starte en virksomhed. Det var også i denne forbindelse, at vi blev koblet op på erhvervsmentorerne Thomas Lundgaard (DTI Olie & Gas, DIS-CREADIS) og Thomas Riisgaard Hansen (Iværksætter, Healthcare), der støtter os, når vi har brug for hjælp.”

Slutningen på forløbet blev, at Morten og Yan grundlagde firmaet omiics som et anpartselskab, hvilket på det tidspunkt indebar at lægge 50.000 kr. af egen opsparing i grundkapital (i 2019 er tallet 40.000, red.). Den 1. september 2018 startede Morten på fuld tid i firmaet. Firmaet havde de første kunder ventende, da de startede og havde servicen klar, så de kunne gå i gang med produktionen fra dag et. De to ejere mener, at dette nok en af grundene til, at de har været i stand til at holde startudgifterne inden for de 50.000 kr., som de to grundlæggere tilsammen skød i firmaet fra start. Alternativt kunne de to grundlæggere have forsøgt sig med fondsansøgninger, f.eks. ved Innovationsfonden, men da firmaet sælger en eksisterende metode og ikke udvikler noget nyt, vil deres chancer den vej være små.

I dag er det kun Morten, der er ansat på fuld tid i firmaet, da firmaet endnu ikke kan bære lønninger for fire medarbejdere. Susanne er ansat i omiics på deltid og deltager ved siden af i uddannelses- og vejledningsforløb omkring det at drive en virksomhed bl.a. igennem Startvækst Aarhus, der tilbyder gratis sparring til iværksættere.

Susanne Venø udtaler: ”Første gang Yan og Morten spurgte, om jeg ville med i firmaet, må jeg tilstå, at jeg sagde nej tak. Jeg havde ingen erhvervserfaring og var overvældet ved tanken om alene at skulle genopfinde alting fra bunden. Men jeg er blevet meget positivt overrasket. Vi har kontorer i Incuba Katrinebjerg, og her er mange tilbud om kurser, personlig vejledning og netværksarrangementer med andre iværksættere.”

Hvordan fik I fat i kunderne?

Morten Venø: ”Jørgen Kjems har et ufatteligt stort netværk, så det var ham der i starten hjalp os tidligere studerende og postdocs fra hans laboratorium med at finde kunderne. Faktisk havde et par private firmaer henvendt sig til Jørgen for at høre, om de mod betaling kunne få kørt nogle prøver i laboratoriet. Dette var ikke muligt, da Jørgen som universitetsansat ikke må honoreres i penge, men kun i medforfatterskaber."

Så forskerne vidste, at der ville være et marked for dette, hvis de etablerede et firma, og navnene på nogle af kunderne blev dermed serveret på et sølvfad.

Efterfølgende har disse kunder så henvist folk fra deres netværk til omiics. I dag har omiics således kunder fra universiteter, hospitaler og industrien (specielt fødevarer og landbrug) fra Danmark og andre europæiske lande.

Derudover etablerede omiics flere samarbejder med andre lignende service-udbydere om gensidig henvisning. Senest har omiics indgået en aftale med med firmaet BioNordika, som leverer produkter til laboratorier i Danmark, Norge, Sverige og Finland. 

Hvad var de største udfordringer?

Yan Yan: ” Det kan være en udfordring, hvis man ønsker at tage springet fra universitetet til industrien, og her er iværksætteri en god måde at tilegne sig noget erhvervserfaring. Selvfølgelig er det risikabelt at starte et firma, men selv hvis det ikke lykkedes, har man erhvervet sig en masse erfaring, som man kan bruge i et andet firma.”

Der er meget nyt at lære for de tidligere universitetsansatte, som f.eks. hvordan man laver et regnskab og indregistrerer moms. Utroligt mange små praktiske ting der kan ende med at æde det meste af tiden.

Økonomi er selvfølgelig en central faktor. Både privat og i firma-regi. Der kan være måneder – især i starten – hvor det ikke er muligt at trække løn, og så er det godt, hvis man har sparet op til det. Desuden er det en god ide at få forventningsafstemt på hjemmefronten, at man kommer til at arbejde ekstra mange timer.

Hvilke råd vil du give til andre, der ønsker at starte eget firma?

Morten Venø: ”Sørg for at gøre dit forarbejede. Sæt dig ind i, hvad du kaster dig ud i. Der er rigtig meget hjælp at hente, men første gang tager altid lang tid. For os, med vores service, synes vi faktisk det blev startet på en god måde. Selvfølgelig kunne man have lært endnu mere, men omvendt giver mange ting først rigtig mening, når man selv står med problemstillingen.”

”Havde det nu været et udviklingsprojekt, kender vi postdocs der har brugt tilgangen med at søge fonde og gå lidt ned i tid i deres ansættelse for at mindske risikoen og prøve det af,” slutter Morten. 

Fremtidsplaner for firmaet

Det første år er hovedsageligt gået med at etablere firmaet med hovedfokus på kerneydelsen: RNA-sekventering. De kommende år vil der være mere fokus på en mere langsigtet planlægning af etablering af egne faciliteter, så firmaet får eget laboratorium i forbindelse med deres kontorer. Derudover sigter de mod en opkvalificering af de ansatte og udvikling af segmentet for business-to-business.

Læs mere om omiics.


Mere information

Morten Venø, ph.d.
Grundlægger af og CEO ved omiics
morten.veno@omiics.com - 28727107

Forskning, Videnudveksling